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Les nuits des étoiles à Salins-les-Bains le 8 août

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Affiche de l’édition 2015.

À l’occasion des 25e Nuits des étoiles nationales et de l’Année internationale de la lumière, l’association étoiles, science et légendes organise ce samedi 8 août la sixième édition de « la tête dans les étoiles ! » à Salins-les-Bains et Bracon.

Les Nuits des étoiles, qui fêtent cette année leur vingt-cinquième anniversaire, sont une grande fête populaire qui propose à plus de 100 000 curieux de découvrir l’astronomie le temps d’un week-end d’été. À Salins les-Bains, comme dans près de 300 autres sites en France et à l’étranger, le rendez-vous est donné ce samedi 8 août 2015 pour partir à la découverte du ciel.

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« La tête dans les étoiles ! » fête sa cinquième édition

Cet été aura lieu à Salins-les-Bains et Bracon la cinquième édition de « la tête dans les étoiles ! », à l’occasion des Nuits des étoiles nationales. Afin de fêter cet anniversaire, l’association étoiles, science et légendes proposera des animations sur deux journées, les vendredi 1er et samedi 2 août 2014, dédiées au partage des connaissances scientifiques dans le domaine de l’astronomie et des sciences de l’Univers.

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Les constellations

Par Dimitri Chuard, président.
La Grande Casserole.
La Grande Casserole.

Lorsque les conditions optimales sont réunies, pas moins de 3000 étoiles sont visibles à l’œil nu. Il est alors facile de se perdre dans cette profusion stellaire. C’est pourquoi les hommes ont dessiné dans le ciel des figures reliant les étoiles les plus brillantes au gré de leur imagination : les constellations. Puisqu’il s’agit d’une construction de l’esprit humain, les astres regroupés de cette façon n’ont généralement aucun lien physique entre eux, et les constellations peuvent ainsi varier d’une culture à l’autre. Néanmoins, depuis les années 1920, l’Union astronomique internationale en a figé le tracé, en divisant le ciel en 88 constellations.

L’apprentissage des constellations est la première étape du parcours de l’astronome amateur. Avec un peu d’entraînement, il vous permettra d’avoir les clefs du ciel nocturne entre les mains et de partir à la recherche de tous les autres trésors célestes.

Un ciel en mouvement

Si la forme et les positions relatives des constellations ne changent pas au cours du temps, elles semblent se déplacer ensemble dans le ciel, du fait de la rotation de la Terre sur elle-même et autour du Soleil. Ainsi, le ciel change en permanence. Chaque nuit, les étoiles visibles juste après le crépuscule ne sont pas identiques à celles observables peu avant l’aube. De la même façon, si vous observez le ciel à la même heure en décembre et en juillet, vous pourrez remarquer beaucoup de changement dans les constellations présentes au firmament. Enfin, la latitude de votre lieu d’observation a également son importance : puisque une partie du ciel se cache sous vos pieds, vous ne pourrez jamais voir la totalité du ciel malgré les changements saisonniers, sauf si vous vivez sur l’équateur. Dans la suite de cet article, nous nous intéresserons seulement au ciel de l’hémisphère nord.

Malgré cette apparente complexité, se repérer dans le ciel reste assez simple pour deux raisons. Tout d’abord, si le ciel change, il reste néanmoins identique à lui-même d’année en année (à l’échelle d’une vie humaine). Ainsi, les constellations visibles ce soir à minuit seront exactement dans la même configuration l’an prochain à la même date et à la même heure. Votre apprentissage des constellations sera donc pérenne ! Par ailleurs, certaines constellations sont dites circumpolaires, ce qui signifie qu’elles sont toujours visibles, tout au long de la nuit à toutes les époques de l’année. Elle constitueront donc un outil de repérage particulièrement précieux.

La Grande Ourse

Parmi ces constellations circumpolaires se trouve la véritable clef du ciel de l’hémisphère nord : la Grande Ourse. Ou plutôt, une partie de la constellation de la Grande Ourse assez célèbre et très facile à repérer, connue sous le nom de Grande Casserole ou Grand Chariot. Votre première tâche sera donc de retrouver les sept étoiles brillantes qui composent cette figure. Pour vous aider, vous pouvez consulter le tableau suivant.

Position de la Grande Ourse dans le ciel à 22h30 (heure locale)
Mois Azimut Hauteur
Février Nord-est Intermédiaire
Mai Nord Vers le zénith
Août Nord-ouest Intermédiaire
Novembre Nord Vers l’horizon

Une fois repérée, la Grande Casserole va vous permettre d’identifier de nombreuses autres constellations via la méthode des alignements. Cette méthode consiste à prolonger des lignes imaginaires reliant certaines étoiles de la constellation jusqu’à atteindre d’autres étoiles, qui sont ainsi facilement retrouvées. Par exemple, en prolongeant cinq fois le segment séparant les deux étoiles du bord de la casserole opposé au manche, vous tomberez sur une petite étoile solitaire : l’Étoile polaire. Cette étoile est très importante car elle se situe précisément dans le prolongement de l’axe de rotation de la Terre. Ainsi, c’est la seule étoile a n’avoir aucun mouvement apparent sur la voûte céleste. De plus, elle se situe exactement au-dessus de l’horizon nord et peut donc vous permettre de vous orienter.

Repérage de l’Étoile polaire à partir de la Grande Casserole.
Repérage de l’Étoile polaire à partir de la Grande Casserole.

Cassiopée et les autres constellations circumpolaires

À l’opposé de la Grande Ourse par rapport à l’Étoile polaire s’étend la constellation de Cassiopée. Elle est très facilement reconnaissable grâce à sa forme de « W ». Comme la Grande Ourse, elle permet de trouver d’autres constellations par la méthode des alignements, d’autant plus qu’il s’agit d’une constellation circumpolaire, c’est-à-dire toujours visible à nos latitudes. Au demeurant, repérer les positions relatives de la Grande Ourse et de Cassiopée au cours d’une même nuit permet de bien visualiser le mouvement apparent des étoiles dans le ciel. En effet, les deux constellations — comme toute la voûte céleste — tournent autour de l’Étoile polaire dans le sens inverse des aiguilles d’une montre.

Évolution de la position de la Grande Ourse et de Cassiopée toutes les deux heures.
Évolution de la position de la Grande Ourse et de Cassiopée toutes les deux heures lors d’une nuit d’été.
L’Étoile polaire est au centre du petit cercle bleu.

La Petite Ourse, Céphée, le Dragon et la Girafe sont les autres constellations circumpolaires à la latitude de la France métropolitaine. Elles présentent un intérêt moindre par rapport à la Grande Ourse et à Cassiopée, il n’est donc pas indispensable de savoir les repérer dès vos débuts en astronomie. L’Étoile polaire marque l’extrémité de la queue de la Petite Ourse, ce qui peut permettre de retrouver cette constellation par ailleurs assez discrète. Céphée a la forme d’une maison au toit très pointu tandis que le Dragon regroupe une très longue chaîne de petites étoiles.

[la suite prochainement]