Un nouvel essaim d’étoiles filantes attendu ce week-end

Une étoile filante en novembre 2009.
Une étoile filante en novembre 2009.

Les étoiles filantes ont pour origine l’entrée de petites poussières dans l’atmosphère terrestre, où elles se consument en produisant de la lumière. Il y a toujours quelques poussières dans l’espace interplanétaire, si bien qu’un petit nombre d’étoiles filantes est visible chaque nuit. Mais quand la Terre passe dans des régions enrichies en poussières par le passage préalable d’une comète, ce nombre augmente fortement. On parle alors de « pluie » ou d’« essaim », et c’est ce que l’on observe par exemple en août et en novembre, lors des « Perséides » et des « Léonides ».

En 2004, une nouvelle comète a été découverte, baptisée 209P/LINEAR. Quelques années plus tard, en 2012, des astronomes ont calculé que la Terre allait passer là où se trouvent les poussières éjectées par cette comète entre 1803 et 1924, et ce, le 24 mai 2014. Une pluie d’étoiles filantes de grande ampleur est donc attendue à cette date, le maximum devant se produire vers 9 heures samedi matin. En France métropolitaine, il fera jour et le spectacle sera malheureusement inaccessible. Toutefois, il n’est pas exclu que le phénomène puisse, au moins en partie, être observé plus tôt, dans la nuit de vendredi à samedi. La direction dans laquelle observer a par ailleurs le bon goût d’être très facilement repérable, puisqu’elle se situe dans la constellation de la Girafe, c’est-à-dire approximativement entre la Grande ourse et l’Étoile polaire. Selon certaines prédictions, l’intensité de cette pluie d’étoiles filantes pourrait être exceptionnelle. Il serait donc dommage de ne pas tenter l’observation ! Des impacts pourraient de plus être observés sur la Lune, qui se lèvera vers 3h45. Enfin, il sera également possible de suivre tout cela depuis chez soi, certains sites Internet proposant une couverture en direct de l’événement, comme ici et .

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